Development of a virtual audience concept for public speaking training in immersive virtual environments

Tudor, Ana-Despina GND

Public speaking is common in today's work and study environment, yet many people dread giving presentations and sometimes even avoid them altogether. A frequent solution is to take up public speaking courses where speakers can learn presentation skills from speech trainers and rehearse in front of other trainees. By combining the opportunities of virtual reality with the characteristics and challenges of training sessions, the dissertation proposes a design concept for a virtual audience that can serve as speech training tool in immersive virtual environments. Through this approach the research addresses public speaking from a training angle - a novel view that wishes to complement the existing speech anxiety treatment studies in virtual reality. The work rests on a multidisciplinary ground and includes perspectives from interpersonal communication, virtual reality, human-computer interaction, and design of virtual learning environments.

Die vorliegende Dissertation schlägt einen neuen Ansatz für Kommunikationstrainings und Sprechübungen vor, und führt ein Konzept für ein virtuelles Publikum ein. Das Publikum soll hierbei als Trainingsinstrument dienen und richtet sich an diejenigen, welche ihre rhetorischen Fähigkeiten und Präsentationstechniken verbessern möchten. Die Schlüssel-Komponente des Publikums bilden virtuelle Menschen, wobei diese möglichst realistisch aussehen und agieren sollen. Dies wirft eine zentrale Frage auf: Was sind die Merkmale eines realen Publikums und was machen die Menschen überhaupt, wenn sie vor einem Sprecher sitzen? Um diese Frage zu beantworten, wurden zwei Studien durchgeführt. Die erste explorative Studie beschäftigt sich mit Experten im Kommunikationstraining und VR Bereich. Sieben Experten wurden sowohl über die Rolle von Publikumsanpassung, Interaktion, und Gruppendynamik als auch über technische Anwendungsmöglichkeiten in der virtuellen Realität befragt. Die Ergebnisse zeigen, dass die Kommunikationstrainingsprogramme hohe Publikumsanpassungen und Interaktivitätsmöglichkeiten erfordern. Um die Ergebnisse zu komplementieren, wurde ein Trainingsseminar beobachtet. Die Resultate der Beobachtung verdeutlichen die Bedeutung von Sprechübungen im Rahmen eines Kommunikationsprogramms sowie die bevorzugten Feedbackmethoden. Die zweite Studie umfasst die Beobachtung eines studentischen Publikums im Rahmen einer Vorlesung an der Technischen Universität Ilmenau. Die nonverbalen Verhaltensweisen von 14 Studierenden wurden kodiert und in aufmerksame oder unaufmerksame Verhaltensweisen aufgeteilt. Weiterhin wurde die Frequenz, Komplexität und Dauer der ausgewiesenen Reaktionen analysiert. Die Ergebnisse dieser zwei Studien bilden das Fundament für die Entwicklung eines Designkonzepts für ein virtuelles Publikum. Dieses bezieht unterschiedliche Merkmale (z.B. demographische Charakteristika, Vorschläge für virtuelle Räumlichkeiten, etc.) ein. Zusätzlich wird eine Liste mit Indikatoren für Aufmerksamkeit und Unaufmerksamkeit eingebunden und ein fünfminütiges Szenario mit fünf virtuellen Menschen vorgestellt.

The present dissertation proposes a novel approach to public speaking training and introduces a concept for a virtual audience in immersive virtual environments. The key component of such an audience are the virtual humans (VHs) whose role is to look and behave as closely as possible to a real public. Virtual audiences can then be used as training tools for people who wish to improve their public speaking and presentation skills. Two empirical studies were conducted to help identify relevant audience features and behaviors that occur in real life and that can be modeled for a virtual public. The first one is an exploratory study with experts in communication training and in fields related to virtual reality (VR). Seven experts were interviewed on the role and importance of audience customization, interaction, and group dynamic during training, as well as on technical possibilities to design virtual audiences with such features. The results show that audiences for communication training require extensive customization and interactivity options. To complement the findings, a speech practice session in a communication training seminar was observed and helped reveal the role of speech practice in the economy of the whole training seminar as well as the preferred feedback methods. In the second study, a video observation of a student audience during a lecture at Technische Universität Ilmenau was conducted. The nonverbal behaviors of 14 students were coded and divided into attentive and inattentive manifestations. The identified behaviors are further described and analyzed in terms of their frequency, complexity, and duration. The findings of both these studies helped create a design concept for a virtual audience with various characteristics (e.g., demographic features and virtual spaces they could inhabit) and a list with attentive and inattentive nonverbal behaviors the virtual humans could display. A five-minute scenario with virtual listeners is suggested as well.

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Tudor, Ana-Despina: Development of a virtual audience concept for public speaking training in immersive virtual environments. Ilmenau 2016. Universitätsverlag Ilmenau.

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